MARCUS AURELIUS 121-180 CE

Original: https://people.creighton.edu/~wos87278/Stephens/MarcusAurelius.htm

Rencontrez les Philosophes de la Grèce antique, Patricia O’Grady ed. (Aldershot: Ashgate, 2005): 211-213

 William O. Stephens


Comment putride est la matière qui sous-tend tout. Eau, poussière, os, puanteur. Encore une fois, les billes fines sont des cals de la terre; L’or et l’argent, ses sédiments; Nos vêtements, les poils d’animaux; Leur pourpre, le sang d’un coquillage. Notre souffle même est quelque chose de semblable et change de cela à cela. (Méditations, p. 36)


MARCUS AURELIUS, empereur romain de 161 à 180 CE, fut le dernier des grands philosophes stoïciens. Il est né à Rome sous le nom de Marcus Annius Verus, d’ascendance espagnole. Son père est mort quand il était un jeune garçon, mais Marcus bientôt joui de la faveur de l’empereur Hadrian. En l’appelant Verissimus, qui signifie «le plus véridique», Hadrien fit de Marcus un prêtre à l’âge de huit ans, et le maria à la fille de Lucius Ceionius Commodus à l’âge de quinze ans. Lorsque Ceionius mourut deux ans plus tard, Hadrien arrangea le fidèle Antonin Pie, successeur d’Hadrien au trône, pour adopter le fils de Marcus et de Ceionius, Lucius Verus.

Marcus a appris la rhétorique, la grammaire, la philosophie et le droit des meilleurs professeurs de son temps. Frank, sincère, et sensible dans le caractère, Marcus était fragile, mais aussi maigre et athlétique. Il épousa la fille de Pius Faustine en 145 CE, et ils avaient une fille l’année suivante. Un beau-fils toujours fidèle et obéissant, vers 147 EC Marcus a abandonné la rhétorique du stoïcisme, qui l’a inspiré le reste de sa vie. Sa propre philosophie stoïcienne a été profondément influencée par le grand maître stoïcien et ex-esclave Epictetus.

Après vingt-deux ans d’expérience administrative, Marcus est monté sur le trône. Une grande partie de son règne a été consacrée à défendre et à élargir les frontières de l’empire. Il a combattu des tribus dans le nord de l’Italie, la Grande-Bretagne, la Parthie et surtout l’Allemagne. Au cours de ces nombreuses guerres, Marcus retournerait dans sa tente, sous la froide obscurité d’un ciel étranger, fatigué d’un autre jour d’arpenter ses impérissables fonctions impériales, et prenant un stylo pour noter ses pensées personnelles sur la place des êtres humains dans univers. Ces réflexions personnelles, écrites seulement pour lui-même, en grec, la langue de la philosophie, plutôt que le latin, s’étendent dans la longueur d’une courte phrase à plusieurs paragraphes. Plus tard compilé en douze livres, le carnet philosophique unique de Marcus est devenu connu sous le nom de Méditations.

La perspective cosmique, l’insistance sur la vérité ordinaire et l’action pour le bien commun caractérisent la pensée de Marcus. Une de ses techniques préférées est de prendre ce que beaucoup de prix le plus – la richesse, la puissance, les luxes, le sexe – de leur bande de glamour et de glamour, et de révéler combien ils sont vraiment insignifiants. Dans les méditations il écrit:

Quand vous vous asseyez devant les mets délicats et les aliments de fantaisie, vous reconnaîtrez leur nature si vous gardez à l’esprit que c’est le cadavre d’un poisson, c’est-à-dire le cadavre d’un oiseau ou d’un cochon; Ou encore que le vin importé n’est que du jus de raisin, et cette robe pourpre, une laine de mouton trempée dans le sang d’un coquillage; Et quant aux rapports sexuels, c’est le frottement d’un morceau d’intestin, puis une convulsion, et le jaillissement de quelque mucus. Des pensées comme celles-ci vont au cœur des faits réels et les pénètrent, nous permettant de les voir tels qu’ils sont réellement. (Méditations, 6 13)

De tels rappels inquiétants ont permis à Marcus de rester debout et d’avoir les yeux clairs au milieu des embrassements royaux. Entouré chaque jour par de telles tentations, Marcus avait l’intention de ne pas tomber en proie à eux. Il s’avise que «la fierté est un archi-séducteur de la raison» pour se maintenir honnête et humble en dépit de sa haute position d’autorité.

En tant que stoïcien, Marcus croyait que les seuls biens réels sont la sagesse, la tempérance, la justice, le courage et les autres vertus d’un bon caractère moral. Tout ce qu’il considérait comme transitoire, bon marché et superflu, comme il écrit:

Tout ce qui est prisé dans la vie est vide, pourri, et petit, les chiots se cogner l’un l’autre, les petits enfants se quereller, rire, puis pleurer bientôt … Que faire? … Quoi d’autre que d’adorer et de louer les dieux, de faire du bien aux gens, de supporter avec eux et de montrer de la patience. (Méditations, 5 33)


Le souci de l’unité communale et de la tolérance des autres est un refrain commun:

Les êtres humains sont ici pour l’un de l’autre; Soit les instruire, soit les supporter (Méditations, 8, 59).

En se concentrant sur ce qui lui revient, Marcus s’offre des conseils stoïques:

Un autre me fait tort? Qu’il regarde cela; Il a sa propre disposition, et ses actions sont les siens. Pour ma part, j’ai maintenant ce que la nature universelle veut que je devrais avoir, et je fais ce que ma propre nature veut que je devrais faire. (Méditations, 5 25)

Mourir n’est pas un grand problème, pense Marcus, car des milliers et des milliers de villes entières ont péri depuis des siècles. Il regarde souvent les choses du point de vue de l’univers:

Quelle petite fraction de temps infini et inimaginable a été attribuée à chacun de nous. Pour tous trop rapidement, elle disparaît dans l’éternité. Et quelle fraction de l’ensemble de la matière, et quelle fraction de l’âme universelle entière. Et sur quel petit caillot de toute la terre tu restes. Ayant tout cela à l’esprit, n’imaginez rien d’être grand, mais ceci: agir comme votre propre nature dirige, et aimer ce que la nature universelle apporte. (Méditations, 12 32)

Avec ces sombres réflexions, l’empereur stoïque se situait dans le monde. «Toutes choses sont toujours les mêmes», écrit-il (Méditations, 9, 14), «familiers dans l’expérience, fugaces dans le temps, Tout est tout de même aujourd’hui comme au temps de ceux que nous avons enterrés. »Quelle douce consolation Marcus tire-t-il de ces observations? Il explique:

Notre sécurité dans la vie est de voir chaque chose en elle-même, dans sa totalité, son matériau, sa cause; Et de faire ce qui est droit et de dire la vérité de tout notre cœur. Que reste-t-il à jouir de la vie, reliant un bon acte à un autre, de sorte que même le plus petit espace ne soit jamais laissé entre les deux? (Méditations, p. 29)

Dans une lettre à son professeur de rhétorique, Marcus Cornelius Fronto, il rapporte qu’il est un homme chanceux parce que de Fronto il apprend “comment dire la vérité; Et cette capacité, pour dire la vérité, est une tâche difficile, en effet, pour les hommes et les dieux de même. “Est-il plus facile pour nous aujourd’hui?

Références et suggestions pour des lectures supplémentaires

  •     Birley, A. Marcus Aurelius: une biographie. Londres 1966, 2e éd. 1987.
  •     Brunt, P. A. «Marcus Aurelius dans ses méditations», Journal of Roman Studies 64 (1974), 1-20.
  •     Farquharson, A. S. L. Ed. Avec traduction et commentaire. Les méditations de Marc-Aurèle Antonin. 2 Vols. Oxford: 1944.
  •     Gill, Christopher. Introduction et notes. Marcus Aurelius: Méditations, Trans. R. Hard. Ware, Hertfordshire: 1997.
  •     Hadot, Pierre. La citadelle intérieure: les méditations de Marc-Aurèle. Trans. M. Chase. Cambridge, Mass .: 2001.
  •     Long, A. A. ‘Epictetus et Marcus Aurelius,’ dans J. Luce (éd.), Anciens écrivains: Grèce et Rome. Vol. 2. New York: 1982, 985-1002.
  •     Rutherford, R. B. Les méditations de Marcus Aurelius: une étude. Oxford: 1989.

Copyright © 2004, © 2005 William O. Stephens

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